第二颗星际天体到访 它让我们更好了解太阳系

    本报记者 刘 霞

    近日,国际天文学联合会(IAU)宣称,8月底“现身”的天体C/2019 Q4的确来自太阳系外,现在已拥有学名“2I/鲍里索夫”(Borisov)。这颗迄今发现的第二星际天体,,引起了人们的无限遐想。

    IAU在一份声明中写道:“这颗彗星的轨道现在几乎已经广为人知,而且它的确是星际天体,这一点毋庸置疑。被命名为‘鲍里索夫’是为了纪念它的发现者——克里米亚天文学家爱好者根纳季·鲍里索夫。”

    我是谁?我从哪里来?我要到哪里去?这些我们对人类自身的“天问”,也恰恰是对这颗不知来处、不知归途的“流浪”天体的疑问。

    你是谁? 为何至今才有第二颗星际天体

    天高地迥,觉宇宙之无穷。浩淼宇宙的戏院里,各种天体你方唱罢我登场,演绎着一幕幕传奇。自从上世纪90年代起,借助各种望远镜,科学家已经发现4000多颗系外行星,但我们迄今只确认了两位闯入太阳系的“天外飞仙”。

    第一位就是2017年10月在太阳系“大闹一场”,然后离去的“1I/奥陌陌”。但它在我们的视野中仅仅停留了两个月,就绝情而去,留给我们无数待解的谜团。比如,它的真实身份究竟是什么?是外星人派遣来的星际飞船还是一颗小行星?鉴于这颗天体目前已经无法观测到,对我们来说,其“庐山真面目”或许会成为一个永恒的谜团。

    时隔2年,在人类对奥陌陌的新鲜感即将过去之时,“2I/鲍里索夫”又悍然闯入人类的视野,再次激起人们对这类星际天体的热情。

    为何直到现在,人类才发现两个星际天体呢?是原本就很稀少还是我们的观测水平有限?

    南京大学天文与空间科学学院教授周礼勇对科技日报记者表示:“这种星际天体应该比较稀少,否则,我们怎么直到现在才看见两颗呢?”

    但周礼勇同时也指出:“不过,从另一个角度来看,在短短的两年时间内就看到两颗,这是否暗示着其实这类天体并不‘稀少’?不过这就有待将来更多的观测和发现才能确定了。”

    美国趣味科学网站在10月16日的报道中指出,有研究表明,实际上在任何时候都可能有数千名神秘“游客”穿越我们周围,但大多数亮度不足,因此当前可用的技术无法探测到它们的存在。

    你从哪里来? 能否揭示系外生命的秘密

    IAU目前已经通过“2I/鲍里索夫”的运行轨道,证实它是一颗星际彗星。

    周礼勇说:“判断一个天体是否来自太阳系之外,最好的办法是看它的轨道——如果轨道是椭圆,即使是非常扁以至于接近于抛物线的椭圆,那么它一般就是太阳系原有的天体。因为椭圆轨道是一个封闭的轨道,它不可能存在一个太阳系之外的源头。当然,我们这里说的轨道形状都是指该天体相对于太阳运动的轨道。如果不是椭圆,而是双曲线,那么它极有可能就是来自太阳系外。”

    据英国广播公司(BBC)9月中旬报道,英国贝尔法斯特女王大学的艾伦·菲茨西蒙斯称,这颗彗星具有高偏心轨道。3.2的巨大轨道偏心率(太阳系中行星、小行星和彗星的轨道偏心率大多都在0和1之间)和每秒超过30公里的超快速度都表明它起源于另一颗恒星周围。

    周礼勇继续解释说:“确定了这个天体的轨道之后,反向推过去,原则上是可以确定这个天体来的方向。但是,太阳系、银河系都在运动,而且速度都不慢。即便我们确定了它来的方向,也很难追到它究竟是来自哪颗恒星附近。”

    那么,在它与人类短短的交会过程中,它能给我们带来什么呢?

    周礼勇说:“这个星际天体能为我们提供哪些信息,取决于我们究竟能对它做出怎样的观测。目前而言,第一颗星际天体奥陌陌已经一闪而过,所获得的观测数据较少。这个天体显示出彗星活动的特征,在靠近太阳时因为太阳的辐射,其表面有活跃的气体或尘埃喷发,给天文学家们提供了极好的机会,可以分析它的物质组成和形态。”

    BBC的报道指出,一些研究人员认为,太阳系内的彗星可能在早期地球上播下一些有机分子的种子,从而在生命起源中发挥了一定作用。如果在来自另一个恒星系统的彗星上发现这些有机分子,这可能意味着系外行星上存在生命的可能性非常大。

    周礼勇也认为:“无论是什么样的发现,都具有非常重要的价值。因为它是来自太阳系外的天体,将它与太阳系的天体相比,可以说明很多问题——其中最重要的就是太阳系是否独特的问题。”

    你要往哪里去? 我们能否来一次“亲密接触”

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